Today a consortium of farmers, conservation organizations, companies, government bodies, and universities and research institutes announced an innovative landscape-focused collaboration to secure the future of the Okapi Wildlife Reserve, a UNESCO World Heritage Site in Ituri Province in the Democratic Republic of the Congo, and to stimulate the local economy by supporting the production of sustainable cocoa.

Recognizing the role they can play in addressing cocoa-driven deforestation while supporting farmer livelihoods, partners to this initiative – including the Congo Basin Institute (CBI) at the University of California, Los Angeles (UCLA), the International Institute of Tropical Agriculture, the non-profit Rikolto, and the Wildlife Conservation Society, with support from and the United States Agency for International Development (USAID) – have joined an ambitious “Statement of Intent”, that lays out a shared vision for supporting farmers to produce sustainable cocoa without causing deforestation, and signals the start of a unique, landscape-focused partnership that relies on collective action to secure the future of one of the world’s most important forest ecosystems. 

Actors in the local cocoa value chain, including Okapi Cacao Cooperative and the Union of Cocoa Growers of Congo (UPCCO), will also participate, as well as global private sector actors, amongst whom ZOTO, Silva Cacao and CocoaSource are the first movers. The Ituri provincial government is committed to creating an enabling institutional environment. The partnership focuses on the landscape around the Okapi Wildlife Reserve, a protected area that supports astounding biodiversity in eastern DRC.

Cocoa trees, the plants that give us chocolate, grow in the world’s most vulnerable rainforests. However, our love of chocolate has come at a cost. West Africa, where 70% of the world’s cocoa is grown, has lost over 90% of its forests in the last 100 years, due in part to cocoa production. Consumers and companies are increasingly aware of the need to produce cocoa without causing environmental damage, but the inexorable demand for more chocolate, combined with climate change, is creating pressure to convert new areas of biodiversity-rich forests in Africa to cocoa production.

“The world desperately needs solutions that produce the food people need while protecting rainforests,” said Virginia Zaunbrecher, associate director of CBI at UCLA.  “This group is developing a durable solution to that challenge that will provide people with the chocolate they love while protecting this critical forest and supporting the farmers who live there.”

The Democratic Republic of the Congo represents one of these new frontiers. Cocoa production here, particularly in the troubled north-eastern regions of Ituri, North Kivu and South Kivu, has been growing rapidly, with exports tripling between 2016 and 2020. This has provided a welcome boost to the local economy of the region but is also driving the loss of the country’s forests, globally important for their biodiversity and their role in mitigating climate change.

“We have seen elsewhere how quickly forests can be lost or degraded as a result of unsustainable cocoa production.  We now have a window of opportunity around the Okapi Wildlife Reserve to flip this narrative and show how cocoa farms and farmers can be an engine for stability, economic security and biodiversity protection, so I urge other companies in the supply chain to join this collaboration and support these efforts,” said Jean Paul Kibambe, Director of the Wildlife Conservation Society, DRC.

 “We are delighted to see so many stakeholders engaged in protecting the forest and conserving biodiversity while supporting farmers with best practices in cocoa production in order to improve household incomes while fostering sustainable development,” noted USAID DRC Mission Director Paul Sabatine.

The partnership looks to create a model that focuses cocoa production in certain areas, while avoiding deforestation in other spaces that are extremely valuable for conservation.  It would offer a new model to protect forests while supporting local livelihoods in areas before they face widespread deforestation.


Media contacts:

Matt LEGGETT, Associate Director, Sustainable Commodities & Private Sector Engagement, WCS -

Jean-Paul KIBAMBE, Country Director, WCS DRC -

Gabriel GELIN, Regional Communications Manager for Central Africa & Gulf of Guinea, WCS -


The United States Agency for International Development (USAID) is the world's premier international development agency and a catalytic actor driving development results. USAID works to help lift lives, build communities, and advance democracy. USAID's work advances U.S. national security and economic prosperity, demonstrates American generosity, and promotes a path to recipient self-reliance and resilience. President John. F. Kennedy created the United States Agency for International Development by executive order in 1961 to lead the US government’s international development and humanitarian efforts.

The Congo Basin Institute is a research and practice institute dedicated to developing and testing science-based solutions to challenges of conservation, food security, climate change, and human health in the Congo Basin.  It was co-founded by UCLA and the International Institute of Tropical Agriculture (IITA).  Based in Los Angeles, California, UCLA is a public research university with a mission of creation, dissemination, preservation and application of knowledge for the betterment of our global society. In 2021, it was named the No. 1 ranked public university by U.S. News and World Report for the fifth consecutive year and enrolls a diverse student body of over 40,000.

The International Institute of Tropical Agriculture (IITA) is an award-winning, research-for-development (R4D) organization, providing solutions to hunger, poverty, and the degradation of natural resources in Africa. It is part of CGIAR, a global research partnership for a food-secure future. Since 1967, IITA has worked with international and national partners to improve livelihoods, enhance food and nutrition security, increase employment, and preserve natural resource integrity. Our R4D programs focus on biotechnology and genetic improvement, natural resource management, plant production and health management, and social science and agribusiness.

Rikolto builds bridges between smallholder farmers’ organizations, companies, authorities and other actors across rural and urban areas to guarantee a sustainable income for farmers and nutritious, affordable food for everyone.  Rikolto has worked on agricultural value chains in Eastern DRC for over 30 years.

Wildlife Conservation Society (WCS) is a U.S. NGO established in 1895 that saves wildlife and wild places worldwide through science, conservation action, education, and inspiring people to value nature. With more than a century of experience, WCS has been established in the DRC since 1985, and has amassed the biological knowledge, cultural understanding, and well-established partnerships to ensure that vibrant, wild places and wildlife thrive alongside local communities.

A l'occasion de la Journée mondiale du chocolat, un nouveau partenariat protège la biodiversité et soutient les producteurs de cacao en République démocratique du Congo.

Jeudi 7 juillet 2022, Epulu, République démocratique du Congo - Aujourd'hui, un consortium d'agriculteurs, d'organisations de conservation, d'entreprises, d'acteurs gouvernementaux, d'universités et d'instituts de recherche annoncent une collaboration innovante axée sur un paysage afin d'assurer l'avenir de la Réserve de faune à okapis (RFO) et de stimuler l'économie locale en soutenant la production de cacao durable. La RFO est un site du patrimoine mondial de l'UNESCO dans la province de l'Ituri en République démocratique du Congo.

Conscients du rôle qu'ils peuvent jouer dans la lutte contre la déforestation causée par le cacao, tout en soutenant les moyens de subsistance des agriculteurs, les partenaires de cette initiative ont adhéré à une ambitieuse « déclaration d'intention », qui définit une vision commune pour aider les agriculteurs à produire du cacao durable sans provoquer de déforestation. Cette déclaration marque le début d'un partenariat unique, axé sur le paysage, qui s'appuie sur une action collective pour assurer l'avenir de l'un des écosystèmes forestiers les plus importants au monde.  Les signataires incluent l'Institut du Bassin du Congo de l'Université de Californie à Los Angeles, l'Institut international d'agriculture tropicale, l'organisation à but non lucratif Rikolto et la Wildlife Conservation Society, opérant avec le soutien de l'Agence américaine pour le développement international (USAID).

Les acteurs locaux de la chaîne de valeur du cacao, notamment la coopérative Cacao Okapi et l'Union des planteurs de cacaoyers du Congo (UPCCO), participeront également, ainsi que les acteurs mondiaux du secteur privé, parmi lesquels ZOTO, Silva Cacao et CocoaSource sont les premiers à agir. Le gouvernement provincial de l'Ituri s'est engagé à créer un environnement institutionnel favorable. Le partenariat est axé sur la protection de la zone entourant la Réserve de faune à okapis, une zone protégée qui abrite une biodiversité étonnante dans la province de l'Ituri, dans l'est de la RDC.

Les cacaoyers, les plantes qui nous donnent le chocolat, poussent dans les forêts tropicales les plus vulnérables du monde. Cependant, notre amour du chocolat a un coût. En Afrique de l'Ouest, 70 % du cacao mondial est produit, mais plus de 90 % de leurs forêts ont disparu au cours des 100 dernières années, en partie à cause de la production de cacao. Les consommateurs et les entreprises sont de plus en plus conscients de la nécessité de produire du cacao sans causer de dommages environnementaux, mais la demande insatiable pour plus de chocolat, combinée au changement climatique, crée une pression pour convertir de nouvelles zones de forêts riches en biodiversité en Afrique à la production de cacao.

« Le monde a désespérément besoin de solutions permettant de produire la nourriture dont les gens ont besoin tout en protégeant les forêts tropicales », a déclaré Virginia Zaunbrecher, directrice associée de l'Institut du Bassin du Congo (CBI) à l'Université de Californie, Los Angeles (UCLA).  « Ce groupe élabore une solution durable à ce défi qui fournira aux gens le chocolat qu'ils aiment tout en protégeant cette forêt essentielle et en soutenant les agriculteurs qui y vivent. »

La République démocratique du Congo représente l'une de ces nouvelles frontières. La production de cacao ici, en particulier dans les régions troublées du nord-est, les provinces de l'Ituri, du Nord-Kivu et du Sud-Kivu, a connu une croissance rapide, les exportations ayant triplé entre 2016 et 2020. Cela a donné un coup de pouce bienvenu à l'économie locale de la région, mais entraîne également la perte des forêts du pays, mondialement importantes pour leur biodiversité et leur rôle dans l'atténuation du changement climatique.

« Nous avons vu ailleurs à quelle vitesse les forêts peuvent être perdues ou dégradées en raison de la production non durable de cacao », a souligné Jean Paul Kibambe, directeur de la Wildlife Conservation Society, RDC. « Nous avons maintenant une fenêtre d'opportunité autour de la Réserve de faune à okapis pour inverser ce récit, et montrer comment les exploitations de cacao et les agriculteurs peuvent être un moteur pour la stabilité, la sécurité économique et la protection de la biodiversité, donc j'exhorte les autres entreprises de la chaîne d'approvisionnement à rejoindre cette collaboration, et à soutenir ces efforts. »

 « Nous sommes ravis de voir tant de parties prenantes engagées dans la protection des forêts et la conservation de la biodiversité tout en soutenant les agriculteurs avec les meilleures pratiques dans la production de cacao afin d'améliorer les revenus des ménages tout en encourageant le développement durable », a noté Paul Sabatine, directeur de la mission USAID RDC.

Le partenariat cherche à créer un modèle qui concentre la production de cacao dans certaines zones, tout en évitant la déforestation dans d'autres espaces extrêmement précieux pour la conservation.  Il offrirait un nouveau modèle pour protéger les forêts tout en soutenant les moyens de subsistance locaux dans ces zones avant que celles-ci ne soient confrontées à une déforestation généralisée.


Contacts médias :

Matt LEGGETT, Directeur associé, Produits durables et engagement du secteur privé, WCS -  

Jean-Paul KIBAMBE, Directeur Pays, WCS RDC -

Gabriel GELIN, Responsable régional de la communication pour l'Afrique centrale et le Golfe de Guinée, WCS -  


L'USAID est la première agence de développement international au monde et un acteur catalyseur des résultats du développement. L'USAID s'efforce d'améliorer les vies, de construire des communautés et de faire progresser la démocratie. Le travail de l'USAID fait progresser la sécurité nationale et la prospérité économique des États-Unis, démontre la générosité américaine et favorise un chemin vers l'autonomie et la résilience des bénéficiaires. Le président John. F. Kennedy a créé l'Agence des États-Unis pour le développement international par décret en 1961 pour diriger les efforts du gouvernement américain en matière de développement international et d'aide humanitaire.

L'Institut du Bassin du Congo est un institut de recherche et de pratique qui se consacre au développement et à l'expérimentation de solutions scientifiques aux défis de la conservation, de la sécurité alimentaire, du changement climatique et de la santé humaine dans le Bassin du Congo.  Il a été cofondé par l'UCLA et l'IITA.

Basée à Los Angeles, en Californie, l'UCLA est une université de recherche publique dont la mission est la création, la diffusion, la préservation et l'application des connaissances pour l'amélioration de notre société mondiale. En 2021, elle a été désignée comme l'université publique numéro 1 par U.S. News and World Report pour la cinquième année consécutive et accueille un corps étudiant diversifié de plus de 40 000 personnes.

L'Institut international d'agriculture tropicale ( est une organisation primée de recherche pour le développement (R4D), qui apporte des solutions à la faim, à la pauvreté et à la dégradation des ressources naturelles en Afrique. Elle fait partie du CGIAR, un partenariat mondial de recherche pour un avenir sûr sur le plan alimentaire. Depuis 1967, l'IITA travaille avec des partenaires internationaux et nationaux pour améliorer les moyens de subsistance, renforcer la sécurité alimentaire et nutritionnelle, accroître l'emploi et préserver l'intégrité des ressources naturelles. Nos programmes R4D sont axés sur : la biotechnologie et l'amélioration génétique, la gestion des ressources naturelles, la production végétale et la gestion de la santé, ainsi que les sciences sociales et l'agrobusiness.

Rikolto jette des ponts entre les organisations de petits exploitants agricoles, les entreprises, les autorités et d'autres acteurs dans les zones rurales et urbaines afin de garantir un revenu durable aux agriculteurs et une alimentation nutritive et abordable pour tous.  Rikolto travaille sur les chaînes de valeur agricoles dans l'est de la RDC depuis plus de 30 ans.

Wildlife Conservation Society (WCS) est une ONG américaine fondée en 1895 qui sauve la faune et les lieux sauvages en comprenant les problèmes critiques, en élaborant des solutions scientifiques et en prenant des mesures de conservation qui profitent à la nature et à l'humanité. Forte de plus d'un siècle d'expérience, WCS est établie en RDC depuis 1985 et a accumulé les connaissances biologiques, la compréhension culturelle et les partenariats bien établis pour garantir que les lieux sauvages et la faune prospèrent aux côtés des communautés locales.